Monthly Archives: October 2014

Another day, another (late) post

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Back to English now, and creative writing! My class for the rest of the semester is going to be focused on short story writing, which is…tough. I really struggle with writing stories, which seems to put me in a very small minority of the class. I’m much more comfortable with poetry, possibly because I was a very angsty teenager. Short stories are not their medium of choice, and I have piles of notebooks with terrible poetry rotting on my shelves.

So obviously, because I’m terrible at short stories, I decided to go with the genre of magical realism and a plot that would be more at home in a novel. I really don’t make things easy for myself. I’ve nearly 2,000 words of it knocked out already, but the jury’s out on how many of them will get to stay!

We were looking at dialogue in class yesterday, and the effect qualifiers can have on pacing. Also, a little bit on how they’re often unnecessary: your reader should be able to know who’s talking and what tone their voice is by your writing, without you having to insert “he exclaimed boldly” after every line of speech.

While it’s not a particular strong point of mine, here are some tips I’ve picked up as a reader, an editor, and as a potential writer:

  • Your teacher lied: ‘said’ is your friend. Complicated dialogue tags draw your reader out of the story.
  • Don’t use adjectives to describe speech, unless absolutely necessary.
  • Don’t eye-write your characters’ dialogue. It can get extremely irritating, and unless you’re making a specific point about a particular character (for instance, no one can understand them), it’s easy to come across as prejudiced (so all the poor characters have accents, but the posh ones speak ‘normally’?)
  • Don’t write out every single word a character says–you don’t need to transcribe the ‘hello, how are you?’ part of a conversation for the reader.
  • Break up long periods of dialogue with qualifiers and short descriptive passages. Your reader will get lost in page after page of ‘__’ / ‘__’.

In fairness, a lot of this boils down to “Don’t be J.K. Rowling or James Joyce” and look how they turned out. Happy writing!

Une pluralité des luttes (et des chapitres)

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J’ai complètement oublié la semaine dernière de faire aucun post. Pour vous, ça veut dire que ce post va être un peu long, mais pas import. (Ceci compte pour les semaines 6 et 7 ensemble).

Nous discuterons encore le livre de Maryse Condé, Le cœur à rire et à pleurer: souvenirs de mon enfance, en particulier les chapitres 2 à 5 (« Ma Naissance » à « Leçons d’histoire »).

Il y a des thèmes qui dominent ces chapitres, et qui sont évident: la perspective de l’enfant, la contexte familiale, et la contexte sociale. Je me concentre sur les chapitres « Lutte de classes » et « Leçons d’histoire ». Il y ont beaucoup des similarités entre ces chapitres, au niveau du thème de la famille. Nous voyons clairement la position sociale de sa famille en deux formes : racial et matériel. Lutte de classe nous donne une idée de la rôle de l’école dans la transmission de l’identité : en ce cas, de l’identité française. La fragilité de la position social de sa famille est soulignée par l’ascension sociale de sa mère. Cette ascension nous rappelle aussi l’aliénation marquée dans le premier chapitre par le frère de Maryse. Les femmes de sa classe sociale sont aliénées de leurs origines, et nous trouvons un refus de l’identité dans leur idée fixe de l’importance de la classe sociale.

Le harcèlement de Condé par un garçon inconnu est comparable à la menace qu’elle sent vers sa famille dans Leçons d’histoire. Le thème de la vérité est aussi apparent dans les deux chapitres : dans les deux cas du garçon et d’Anne-Marie, nous voyons que sa famille ne la croit pas. En plus, nous doit nous demandons si Condé donne elle-même la vrai histoire. Les deux comptes ont une qualité “surnaturelle” (51), qui a peut être comme origine l’imagination d’une petite fille, et Condé se demande aussi si les deux étaient vrais ou non.. Nous voyons donc les limitations de la mémoire!

Pour conclure, nous prenons le titre du cinqième chapitre : malgré qu’il a “leçon” dans le titre, ce n’est pas clair si Maryse n’a rien appris. Nous les lecteurs savons l’histoire de l’esclavage, et les relations extrêmement tendues entre des gens noirs et blancs à cette époque (et bien aujourd-hui). Mais personne ne dit à cette fille le mot “esclavage” ni lui donne un contexte pour les actions d’Anne-Marie. Même si elle n’avait pas tout raconté à ses parents, ils ne lui ont pas donné des vrais réponses à ses questions. Peut être c’est parce que ces questions sont si difficile. On peut donné une réponse au sujet du contexte historique, mais au fond de la question–la questions sans contexte–nous trouvons une vérité effrayante mais inévitable. Donc, à vous:

Pourquoi doit-on donner des coups aux nègres ?

More short stories!

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Two posts in one day: my procrastination is going into overdrive.

Creative writing class today was focusing again on short stories, this time looking at the opening paragraph. This was really interesting, and I definitely enjoyed it. Towards the end of the class, we each wrote different versions of opening paragraphs for the short story outline we were supposed to have done for this week. Oops. I came up with something in the end, so fingers crossed that’ll keep working for me. It was brilliant to listen to everyone’s opening paragraphs and really get a sense of how the opening of a story sets the tone for the entire thing. It’s one thing to see that with published stories, but to hear two versions of what you know will be the same basic plot, and to then realise how different the stories would be just based on the first paragraph is fascinating.

I’m looking forward more, however, to next week when we will be discussing character development, my FATAL FLAW (dun dun duuuun). I wrote a (very) short story over the weekend, just to see if I could pick out why it was so hard for me to write them, and showed it to my fiancé (who writes a lot himself) in order to see if a) we came up with the same problems, and b) what he could see that I couldn’t. This is what we eventually decided were the main problems.

Problem 1:

My characters are two dimensional, and if they don’t resemble pancakes, they resemble me. Far more than a character should: the story read like I was telling it, even though it was in first person, and should have at least a somewhat different voice. Even including the protagonist, all the characters were super boring. Even if I had some motivation for them in my head, it clearly wasn’t coming across on paper (on screen?).

Solution:

No idea. I’m seriously going to need your help with this one!

Problem 2:

Nothing happens. There was some conflict in the story, but it was very minor, and since the characters were so bland, the reader doesn’t really give a shit about them anyway. But basically, there was no obvious plot or even structure to the story.

Solution:

Actually plan the story instead of just writing the first thing that comes into my head. I also need to start searching more for various prompts and things, so that my story has an actual premise or even a message. Most importantly, I need to figure out how to tell that message: I’m a devil for planning out a story, finding an ending, and then never bothering to write it because sure I know how it ends now.

As you can see, that’s basically everything! No plot and no characters: there’s really nothing else in the story. I’m hoping next week can help me sort this out, but please, if you have any ideas or tips, comment and let me know!

We started the class as usual with freewriting, which I am also terrible at. Part of this is because the class starts at 9 am, which is before my caffeine fully kicks in, and I’m nowhere near awake enough to be creative. I end up with a diary entry that’s interspersed with guilt and angst over what I’m supposed to be getting out of this exercise. I think maybe if I find prompts to talk about beforehand that would help? It’s worth a shot, anyway!

The readings for this week were James Joyce’s A Little Cloud and a modern response to it called Two Little Clouds by Joseph O’Connor. I had to really watch my language during the class discussion, because I had been calling O’Connor’s story a remix in my head since I read it. Both stories individually were totally amazing, and the way they interacted was also really interesting, since they weren’t just exact parallels set in different time periods. It’s also very interesting to think about the language used within the fanfic community to describe forms of writing that are used equally in the ‘real world’ of literature. Why can’t I call O’Connor’s story a remix? Because it’s a modern word, is it devalued? What’s the difference between this ‘response’ and certain kinds of fanfiction, considering a lot of fanfiction explores missing elements of an ‘original’ work, and other kinds of what ifs?

Maryse Condé et les problèmes de la mémoire

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Première problème avec la mémoire: j’ai complètement oublié d’écrire hier. Mais pour Maryse Condé, dans son roman Le coeur à rire et à pleurer: souvenirs de mon enfance nous trouvons une vrai différance dans le genre des problèmes qu’elle nous présente. Ce poste va discuter seulement le premier chapitre, car c’est ça que nous avons fait en classe.

Ce roman n’est pas un véritable roman, mais en fait une série des vignettes qui nous présentent la vie de la protagoniste, qui est une version fictionnalisée de l’auteur. C’est très intéressant que le livre commence avec un portrait de la famille de Condé avant qu’elle était née: quelque chose que, évidemment, elle ne peut pas se souvenir.

Donc nous avons la contexte familiale et culturelle. Nous voyons la relation complexe que ses parents ont avec la France: la mère patrie, qui fait la moitié de leurs identité, mais au même temps, qui les renies. Ses parents sont aliénés de la culture africaine, la culture antillaise, et ne sont pas acceptés par les Français comme ‘Français’. Ils créent pour eux-mêmes un sentiment de supériorité qui est contradictoire aux perspectifs des autres, surtout en France.

Nous voyons aussi la questionnement de la petite Condé de l’identité et l’aliénation: qu’est-ce qui c’est, d’être aliéné? Est-ce que c’est possible d’avoir une identité inconnue? Ce chapitre introduit ces questions, mais il ne les repond pas encore…